Conservación en Galápagos

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08 julio 2020

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DIEGO Y 14 TORTUGAS GIGANTES RESCATADAS EN 1960 FUERON REPATRIADAS A SU HOGAR

 

El 15 de Junio de 2020, la Dirección del Parque Nacional Galápagos, con el apoyo científico de la ONG Galápagos Conservancy, condujeron el delicado proceso de repatriar las 15 tortugas gigantes originales de la Isla Española, las que fueron rescatadas en los años 1960, de regreso a su isla natal luego de 55 años de ausencia, llevando a cabo un programa de reproducción en cautiverio en el Centro de Crianza de Tortugas Gigantes del Parque Nacional en la Isla Santa Cruz.  Este fue el último paso de un programa de conservación considerado por la comunidad internacional como uno de los más exitosos del mundo. Sin este programa, muy probablemente esta especie podría haberse extinguido.

La historia empezó a mediados de los años 60 con una amplia búsqueda en toda la Isla Española, donde finalmente se encontraron los últimos 14 individuos de una especie endémica y única de esta isla: doce hembras y solo dos ejemplares machos. Esta especie es una de las pocas que tiene su caparazón en la singular forma de “montura de caballo”. A los 14 especímenes encontrados y llevados a Santa Cruz para el programa de reproducción controlada, se sumó un ejemplar macho adicional, recuperado del Zoológico de San Diego, por lo que se le bautizó con el nombre de “Diego”. De acuerdo a los registros del Centro de Crianza, tan solo Diego podría haber contribuido con un 40% de los ejemplares nacidos a raíz de su reproducción con las hembras de su isla originaria.

 

El programa que nació como algo experimental, se convirtió en un verdadero hito de la conservación de especies en las islas Galápagos. Tomó tres décadas antes de que, cumpliendo estrictos protocolos y procedimientos, a inicios de los años 2000, los primeros grupos de ejemplares de jóvenes tortugas adultas, nacidas en este programa, empezaran a ser repatriadas a la Isla Española. Mientras tanto, la isla había sido liberada de la presencia de animales ferales introducidos y la vegetación que provee el alimento principal de las tortugas fue restaurada y recuperada. Durante los últimos 20 años, varios cientos de tortugas han sido llevadas a Isla Española y varias se encuentran ya en procesos normales y naturales de reproducción en su hábitat nativo.

De acuerdo al Parque Nacional Galápagos, actualmente hay más de 2300 tortugas de esta emblemática especie, viviendo y reproduciéndose en libertad en su isla originaria. Con las especies introducidas erradicadas o ampliamente controladas, además de un modelo de turismo estrictamente controlado, el que solo permite visitas en horas diurnas y en tan solo dos sitios específicos de la isla, a través de senderos claramente marcados y con la compañía de Guías Naturalistas debidamente certificados por el Parque Nacional; esta Institución y sus aliados en el proyecto tomaron la decisión de aprovechar las singulares circunstancias de estos meses para repatriar a su isla de origen a los 14 ejemplares originalmente rescatados, además de “Diego” para con ello dar por exitosamente concluido este proyecto que duró 55 años ininterrumpidos. Esta es, sin duda, un caso de éxito que marca un gran hito en la conservación de Galápagos.

Si bien no se lo podría garantizar, no sería inusual que los nuevos visitantes humanos, especialmente los primeros grupos en volver a visitar Isla Española luego de la pandemia, podrían tener la buena suerte de avistar uno o más ejemplares de esta emblemática especie, símbolo de Galápagos, en su ambiente natural.

Hay muchos más e igualmente fascinantes casos de éxito con otras especies de las islas, sobre los cuales les estaremos compartiendo sus historias en nuestros próximos boletines.

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